Descubren en Sudáfrica un nuevo antepasado del hombre: el Homo naledi | 800Noticias
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Estoy feliz de presentarles a un nueva especie del género humano”. Así abrió la conferencia de prensa Lee Berger, investigador de la universidad de Witwatersrand de Johannesburgo, para dar a conocer a una antigua especie humana que salió a la luz en una gruta de Sudáfrica donde fueron exhumadas las osamentas de 15 homínidos.

Los fósiles fueron hallados en una cueva de difícil acceso en Maropeng, próximo a Johannesburgo, donde se encuentra el rico yacimiento arqueológico de la “Cuna de la humanidad”, que forma parte del patrimonio mundial de la UNESCO.

El hallazgo tiene dos años. Y entre 2013 y 2014 científicos exhumaron más de 1.550 huesos pertenecientes a al menos 15 individuos, incluidos bebés, adultos jóvenes y personas más mayores. Todos presentaban una morfología homogénea pero todavía no se pudo determinar la data.

 

Este descubrimiento “extraordinario”, según el Museo de Historia Natural de Londres, supone la mayor muestra de fósiles de homínidos jamás exhumados en Africa.

La nueva especie fue bautizada Homo nadeli y clasificada dentro del género Homo al que pertenece el hombre moderno.

¿Cómo era el Homo naledi? “Tenía un cerebro minúsculo del tamaño de una naranja y un cuerpo muy esbelto”, declaró John Hawks, investigador de la universidad de Wisconsin-Madison y autor de un artículo publicado el jueves en la revista científica eLife. Tenía una altura media de 1,5 metros y pesaba 45 kilos.

“Teniendo en cuenta que casi todos los huesos del cuerpo están representados en múltiples ocasiones, el Homo naledi es ya prácticamente el miembro fósil mejor conocido de nuestra estirpe”, dijo Lee Berger, director de las dos expediciones que dieron con el descubrimiento.

Sus manos “permiten suponer que tenía la capacidad de manejar útiles”, sus dedos estaban muy curvados, mientras que es “prácticamente imposible distinguir sus pies de los de un hombre moderno”, precisa un comunicado conjunto de la universidad de Wits, la National Geographic Society y el ministerio sudafricano de Ciencia.

“Sus pies y sus largas piernas indican que estaba hecho para caminar durante mucho tiempo”.

Las osamentas exhumadas en Sudáfrica suponen un desafío para los investigadores. Complican un poco más el tablero de los homínidos, pues la especie descubierta presenta tanto características propias de los homínidos modernos como de los antiguos.

“Algunos aspectos del Homo naledi, como sus manos, sus muñecas y sus pies, están muy próximos a los del hombre moderno. Al mismo tiempo, su pequeño cerebro y la forma de la parte superior de su cuerpo son más próximos a los de un grupo prehumano llamado australopithecus”, explicó el profesor Chris Stringer, del Museo de Historia Natural de Londres.

Este descubrimiento podría permitir conocer más sobre la transición, hace unos 2 millones de años, entre el australopithecus primitivo y el primate del género homo, nuestro antepasado directo.

“La mezcla de características del Homo naledi destaca una vez más la complejidad del árbol genealógico humano y la necesidad de llevar a cabo investigaciones más exhaustivas para comprender la historia y los orígenes últimos de nuestras especies”, consideró Chris Stringer.

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